潜水艇パイロットの矜持 一生誇りに思えるように ~初めての深海調査

潜水艇パイロットの矜持 一生誇りに思えるように ~初めての深海調査

潜水艇のパイロットとは

世界的にも、宇宙飛行士の暮らしや人柄、訓練内容などはよく伝えられますが、有人潜水艇のパイロットに関しては、ほとんど情報がないのは何故でしょう。
たとえば、NASAで活躍する日本人宇宙人飛行士の名前は誰もが知っていますが、JAMSTECの有人潜水艇『しんかい』のパイロットの名前はほとんど知られていません。メディアに大々的に取り上げられることもありません。非常に希有な技能でありながら、世間の関心もいまひとつ、といった印象です。

しかし、世界にこれほどユニークな仕事も二つとありません。現在、水深4000~6000メートル級の有人潜水艇を有するのは、アメリカ、フランス、ロシア、中国、日本の五カ国に限られますが、いずこも積極的に調査に取り組み、技術水準も高いです。無人化の技術がいっそう進んでも、有人調査は決してなくならないでしょう。何故って、人間の目とカメラは異なるし、その場その場で臨機応変に対処できるのは、やはり人間の方が上だからです。

めざせ水深10000メートル……という話もあるようですが、一番深い所まで潜れるのが、一番優秀というわけでもありません。

「どれだけ深く潜るか」より「何を見出すか」の方がはるかに重要です。

本作でも触れていますが、海洋調査に使う有人潜水艇は、海軍の原子力潜水艦みたいに、何日も、何百キロも、連続して潜行するパワーはありません。
一度の潜航で調査できる範囲は限られているし、どれほど綿密にスケジュールを立てても、海が荒れればキャンセルになることもあります。

それでも有人潜航が求められるのは、人間の目と感性でしか見出せないものがたくさんあるからです。

このパートは海洋小説『曙光』の抜粋です。
詳しくは作品概要と記事一覧をご参照下さい。
冒頭部の無料サンプルはGoogle Drive からDLできます。

【あらすじ】 メテオラ海丘と深海調査

ブルーディアナイトの秘密を探る為、北方のウェストフィリア島に進出をもくろむファルコン・マイニング社は、自らが出資するウェストフィリア開発公社を使って、近海の深海調査を推し進める。深海調査を引き受けたオーシャン・リサーチ社と、運航担当のノボロスキ社のスタッフらは、近海に存在するメテオラ海丘の有人潜航を指示されるが、あまりにもお粗末な基礎データにヴァルターは「時期尚早」と疑問を呈する。
しかし、ロバート・ファーラーの代理として調査に参加したオリアナは「やってもらわねば困る」と主張して譲らず、調査初日から険悪なムードが広がる。

【抜粋】 潜水艇プロテウスと新米パイロット

深海調査の段取り:海底地形と潜水艇

有人潜水艇の支援船カーネリアンⅡ号のミーティング・ルームで、主要なスタッフが集まり、第一回目のミーティングを行う。

ミーティングルームはトップレベルの船橋甲板の中程に位置し、船尾の第一研究室と可動式のパーティションで仕切られている。

最初に、船長、甲板部、機関部の責任者と、オーシャンリサーチ社の代表が挨拶し、全行程のスケジュール確認と各部署の業務説明、船内生活や安全に関する二、三の注意を与えると、甲板部と機関部のスタッフはそれぞれの持ち場に戻った。

その後、オーシャンリサーチ社の研究員とカーネリアンⅡ号の調査オペレーションが改めて集合し、海洋調査に関する詳細な打ち合わせを行う。

長方形のカンファレンステーブルにはタッチパネル式の大型ディスプレイが埋め込まれ、どの位置からもデータや画像を閲覧することができる。彼はプロテウスの運航スタッフの隣で、今回の調査対象域であるマーテル沖の海底地形図や音響分析データに見入った。

ウェストフィリアも、ブルーディアナイトの悲話や政治的な思惑を抜きにすれば、非常に興味深い調査対象ではある。
島の南方には大小五六個の無人島を含む海底山脈が一直線に連なり、本島のマーテル山脈も含めれば全長三〇〇〇キロメートルにも及ぶ造山帯を形成している。

火山活動も活発で、上空写真でも、あちこちの火山から勢いよく噴煙が上がっている様子がはっきりと見て取れる。

噴火を繰り返しているのは海底山脈も同様で、この週明けにも島の南端から300キロメートル離れた沖合で火山性の噴出物が原因と思われる海面の黄土色の濁りが確認されたばかりだ。

また、島の北方、東側には、広大な東大洋底プレートと、北半球から広がる北海プレートが接する境界があり、ここに形成されているのが北冠状造山帯だ。北海プレートの縁に形成された造山帯は全長2000キロメートルにも及び、平均水深4000メートルの海溝を伴っている。この海溝に沿って何百もの海山が数珠つなぎに形成され、その幾つかは岩石島のように海上に突出しているが、大部分は水深数1000メートルに存在し、全容はほとんど判っていない。

ウェストフィリア島は、この二つの長大な活動帯がト型に接する場所に位置することから、アステリアの中でも特に地殻運動が激しい。噴火、地震、ガスや熱水の噴出など、絶え間なくイベントが繰り返され、現在確認されている火山の数だけでも100以上にのぼる。

それだけに科学的には非常に興味深く、惑星のダイナミズムを直に感じ取れる場所だ。詳しく調べれば、ステラマリスからは想像もつかないような自然現象が数多く存在するにちがいない。

彼はしばしパイロットの気持ちに戻り、モニターいっぱいに映し出された三次元海底地形図や、無人探査機によって撮影された画像やビデオ、サンプリングや音響分析のデータなどに見入った。

彼の斜め向かいにはオリアナが立ち、随時、メモを取りながら、熱心に説明に耳を傾けている。大学の惑星資源学科で地質学や岩石鉱物学、惑星物理学などを修得しているだけあって、研究員の話も正確に理解できるようだ。

その姿だけ見れば、リズと同じ血筋を感じるが、油断ならない雰囲気はまるで黒鳥(オディール)かオルトルートだ。同じ船に乗り、同じ方角に向かっていても、何を考えているのかさっぱり読み取れない。突然、マレフィセントみたいに現れて、善良な科学者諸氏を何処へ連れて行こうというのか。

今回、有人潜水調査の対象となるのは、マーテル海岸の東沖140キロメートルに位置する『メテオラ海丘』だ。水深3000メートルの海底面から盛り上がる「深海の丘」は、最大幅8キロメートル、最長26キロメートル、標高八〇〇メートルのなだらかな海底火山である。ウェストフィリア島が存在するウェストフィリア・プレートの東端に位置し、その先には東大洋底プレートと、北冠状造山帯が存在する北海プレートの境界がある。いわば三つのプレートがト型に交叉する場所に形成された海底火山で、幅74キロメートルのダイヤ型の海底盆地にぽつんとそびえ立っている。複数方向から力が働くせいか、きれいな山形ではなく、粘土を左右に引き延ばしたような歪な形状をしており、頂上にはU字型の扁平なカルデラを有している。カルデラ底の大きさは、南北幅3キロメートル、東西幅7キロメートル。カルデラ底の水深は平均2550メートル。カルデラ壁の高さは300から500メートル。U字型の開口部の東側には溶岩流が何層にも積み重なり、雪崩のように海丘の麓に続いている。

またカルデラ内には高さ150メートル、直径400メートルの中央火口丘がそびえ、東側には大小四つの隆起地形(マウンド)(いずれも数十メートルの小さなものだ)、南側には深さ約80メートルの二つの大きな凹地があり、いずれも度重なる火山活動で形成されたものだ。
さらに海丘の周辺には高さ数メートルから数百メートルの大小様々なマウンドが無数に存在し、その幾つかは頂部が凹んで、さながらミニ火山の様相だ。この奇妙なマウンド群は、年明けの精査で詳細な海底地形が明らかにされたばかりで、地質もメカニズムもほとんど解っていない。
メテオラ海丘が発見されたのは一六四年の事だ。

当時、ウェストフィリア島の南海岸に白金砂鉱床が発見されたのを皮切りに、山間の熱水鉱床や正マグマ鉱床の可能性が浮かび上がり、鉱物資源への関心がにわかに高まった。だが、ウェストフィリアの南端から東側にかけては地震と噴火の多発地帯であり、もし開発基地を建設するとなれば自然災害の対策は必須だ。その準備として、トリヴィア政府は東海岸を中心とするマッピング・プログラムを実施し、激しい火山活動や地震を引き起こすメカニズムの分析を様々な研究機関に依頼した。

とりわけ重点が置かれたのがマーテル海岸沖だ。

マーテル海岸は、ウェストフィリア最大の活火山、マグナマテル火山の裾野に広がる広大な黒色砂浜で、マーテル山脈の水脈を源流とするマーテル河の注ぎ口でもある。また、南北に連なるウェストフィリア造山帯と、東西に延びる北冠状造山帯がト型に交わるエネルギースポットでもあり、マグナマテル火山はその最たるものだ。

そして、マグナマテル火山の幾つかのスポットでは、火山ガスから晶出されたと思われる硫化ニムロディウムが発見されており、それ以外にも重要な鉱物が存在する可能性が高い。その一部はマーテル川によって海岸まで運ばれていることも考えられ、ニムロディウムの起源を探る上でも重要な調査ポイントだった。

これらの集中的なマッピング・プログラムにより、ウェストフィリアに活発な地殻活動を引き起こしている三つのプレートの境界や、その境界域に形成された南端の長大な海底山脈や北冠状造山帯の形状が徐々に明らかになり始めた。

その過程で興味を引いたのがメテオラ海丘だ。

165年5月下旬から6月にかけて、マーテル海岸沖の広域調査を請け負ったコンチネンタル号は、ほどなく奇妙な海山群を発見した。

それがメテオラ海丘と周辺のマウンドだ。
南の海底山脈や、北冠状海山列がきれいに一直線に並んでいるのと異なり、ここだけは形も大きさも異なるマウンドが無秩序に散らばっている。コンチネンタル号は奇妙なU字型カルデラに注目し、三度にわたって無人探査機を使ってカルデラ内部を調査した。しかしながら、当時は予算や機材の不足から十分な精査が行われず、おおまかな地形の把握と、海水や沈殿物の部分的な分析のみにとどまっている。

メテオラ海丘の調査が再開されたのはこの年明けで、ローランド島に新しくオープンした海洋調査会社『SEATECH(シーテツク)』が請け負った。ソナーや無人探査機による調査の結果、カルデラ底の中央、南寄りに見つかった高さ三〇メートルほどのマウンドの周囲で、熱水の噴出を示唆する水温異常や、サイドスキャンソナーの音響イメージで熱水の揺らめくような陰影が認められたからだ。

活動中の火山では、地中の水がマグマによって温められ、岩の隙間から水蒸気となって噴出したり、温泉として湧き出たり、強酸性の火山湖を形成することがある。こうした熱水は、地中に含まれる様々な物質――硫黄、鉄、銅、亜鉛、金、銀、マグネシウム、ニッケル、マンガンなど――を水中に溶かし込み、地表面に湧き出して冷やされた時に「湯の花」のような沈殿物や金属鉱床を形成することがある。それは海底の火山や熱水噴出域でも同様で、様々な金属成分を溶かし込んだ熱水が地表面に湧き出した時、海水で急激に冷やされ、噴出孔の周囲にマンガン、コバルト、ニッケル、金、銀、銅など重金属硫化物を沈殿させることがある。条件によっては、地上の鉱山に匹敵するほどの巨大な金属鉱床を形成し、これらは一般に「海底熱水鉱床」と知られている。

一時期、ステラマリスでも三基の海上プラットフォームが稼働し、それなりの成果を上げていたが、領海にまつわる政治的問題や各国ごとの税制、廃棄物による海洋汚染、生物環境の破壊、地元住民や自然保護団体の反発など、技術以外の課題も多く、結局、陸上の鉱山業ほど収益を得られなかったことから、いずれも数年で操業停止に追い込まれている。

その点、アステリアには領海もなく、複雑な税制もなく、厳重な環境保護法もなく、原生生物も発見されていない。ある意味、技術さえあれば、企業の自在に採鉱活動ができる旨味があり、開発公社が興味を示すのも頷ける話だ。

だが、開発公社の最大の関心は、やはりニムロディウムだろう。

マグナマテル火山の噴気孔や温泉の滝でニムロディウムを含む鉱物が生成されているなら、その他の火山でも似たようなものが存在する可能性は高い。あるいはイーサン・リースの言うように、『人間には想像もつかない方法でニムロディウムを凝集する何か』が存在するかだ。

実際、海水中にニムロディウムが溶け出し、それが積もり積もってティターン海台のクラストを形成していることを考えれば、マグナマテル火山だけが供給源とは考えにくい。

イーサン・リースやジオ・サイエンス・ソサエティが主張してきたように、元々、惑星内部に存在するニムロディウムが火成活動によって地表に運ばれ、鉱床を形成するならば、マグナマテル火山やウェストフィリアのみならず、アステリアを構成する海洋地殻の至る所にクラストや硫化物鉱床といった濃縮された形で存在するはずだ。あるいは、もっと思いがけない形――地下から噴き出す高温の熱水や地殻の割れ目に貫入したマグマなどの中に濃縮されている可能性もある。

何にせよ、小天体衝突説を頑なに支持し、その他の学説を黙殺してきたマイニング社とそのお抱え学者らが、自説を撤回してでも海のニムロディウムに興味を示し、探鉱に乗り出したのは、よほど採鉱プラットフォームの成功が衝撃だったに違いない。

いろんな意味で「あれは可能性の象徴」とアル・マクダエルが主張してきた所以だ。技術革新や事業拡張はもちろんのこと、科学をねじ曲げてでも市場を支配してきたマイニング社に対し、これほど痛快なしっぺ返しもない。海台クラストの登場に溜飲を下げたのは学者だけではないだろう。

<中略>

確かに目の前に表示されているデータを見る限り、カルデラ内の海水中のメタンやヘリウムの濃度以上、音響分析から推測される熱水の立ち上るような「ゆらぎ」と、数カ所での水温上昇、堆積物によって形成されたと思われる地形の盛り上がりや煙突状のもの、無人機のサンプリングから検出された堆積物中の重金属……と、手掛かりは多いが、範囲が広範で、同一のポイントを指し示しているようには思えない。

いくら『プロテウス』が高性能といっても、深海では人間が歩くほどの速度しか出ないし、視界もわずか10メートルだ。一回の潜航時間も四~六時間が限度で、海底を10キロも移動できればいい方だろう。

水深3000メートル潜航するのは大きな問題ではないが、こうも漠然とした中で熱水鉱床の手掛かりを見つけろといわれても、真夜中の火山でGPSと懐中電灯だけを便りに温泉を探すようなものである。

もっとも、事前調査に協力したノボロスキ社のスキルや、オーシャン・リサーチ社のキャリアを考えると、これが「精一杯」とも思えず、何か見切り発車せずにいない事情があったのではないか――。

潜行開始 一生、誇りに思える深海調査を

第一回目の潜航の朝。ヴァルターは身繕いし、潜水艇プロテウスの準備が進む格納庫に足を向ける。
格納庫では、新米パイロットが初めての本格的な潜航を前に青ざめている。

翌朝六時に目を覚ますと、相部屋の司厨士は既に朝食の準備に入って船室にはおらず、ヴァルターは一人でベッドから起き出すと、寝ぼけ眼で共用洗面所に行った。

洗面所では既に数人が歯を磨いたり、髭を剃ったり、運航の準備に慌ただしい。一人が彼に気付いて場所を空けてくれたが、彼はシャワーブースに直行すると、カランを目一杯開いて、頭から熱い湯を浴びた。

今日の調査対象は、ドームが撮影された北側カルデラ壁の直下だ。水深2500メートルのカルデラ底と、そこから崖のようにそびえる高さ300メートルのカルデラ壁を中心に目視する。

予定潜航時間は六時間、午後四時には浮上して揚収の予定だが、天候が悪化すれば早めに切り上げる。

潜航に往復一時間かかるとして、実質的に調査できるのは約五時間。

平均1.5ノットで潜航したとして、一時間に移動できる距離は約二・七キロメートル、単純計算すれば五時間で13キロメートルは動けるが、始終、1.5ノットのスピードで航行するわけではないし、途中、ビデオ撮影やサンプリングの為に停止もするから、十キロメートルも調査できればいい方だろう。

彼は海底地形図を脳裏に浮かべ、おおよそのルートを思い描いた。

まずはカルデラ底に着底し、周囲を観察した後、ドームが発見されたポイントを重点的に潜航。次いでカルデラ壁に沿って徐々に上昇し、階段状になった地形や堆積物などを観察する。三十六年経った今も、同じ場所にドームが存在するとは思えないが、ともかくカルデラ底の礫岩や堆積物など科学的に役立つサンプルは良い状態で持ち帰りたい。

<中略>

「ユーリ?」

彼が声をかけると、男性ははっと顔を上げて、席を立ちかけた。

「いいよ、座って。搭乗まで、まだ半時間ある」

彼はユーリの隣に腰を下ろすと、「緊張するだろ?」と、以前の自分を重ね見るように言った。ユーリは「ほんの2500メートルですから」と気丈に答えたが、声が少しうわずっている。

「君らの置かれている状況は、俺の時よりずっと難しい。俺が初めて操縦席に着いた時は、この道二十年のベテラン操縦士長が隣でサポートし、海上では最先端の知識とキャリアを備えたスタッフがナビゲートしてくれた。それこそ大船に乗った気分だった。だが、君の置かれた状況はまったく違う。怖くて当たり前だ」

「しかし、情けないですね」

「そんなことはない。航海士でも、飛行士でも、最初から自信満々で操縦桿を握る人などないよ。それに、ニムロディウム合金の耐圧殻を使った旧式の潜水艇は、珊瑚礁ツアーで使われているメタクリル型の観光潜水艇より、ずっと安全で、頑丈だ。プルザネのプロテウスも建造されてから半世紀以上経つが、事故は一度も起きたことがない。さらに遡れば、Anno(アンノ) Domini(ドミニ)の時代から数千メートル級の有人潜水調査は行われているが、その間も死傷者が出るような事故はいっさい無しだ。それぐらい安全管理が行き届いている。むしろ水上スキーやスクーバダイビングの方が危険なぐらいだよ」

ユーリは青白い顔を両手で撫でながら、
「僕は元々、操船に興味があって、将来、大きな船の一等航海士にでもなれたらと、ローレル・インスティテュートで船舶工学や航海術を学びました。昨年、たまたまノボロスキ社の求人を見つけて、話だけでも聞いてみようと訪れたら、いきなり潜水艇がどうのこうのと言われて、格納庫に連れて行かれて……。家族や知人に相談したら、特殊技能を身に付けた方が就職にも有利とか何とか言われて、軽い気持ちで講習会に参加したら、そのままパイロットに」

「潜水艇は嫌い?」

「そんなことはないですよ。操船は楽しいです。一般の船と全く違うし、特殊な感じで、ちょっと格好いいかな、って。でも、海の怖さを知れば、嫌なことも考えます。今は2000メートルの経験しかないですが、これが4000メートルになり、6000メートルになり、もっと過酷な現場に赴くようになれば、どうなるんだろうと――。なんで潜るんですかね。無人機でも十分なのに。ノボロスキ社でも、すごい自航能力をもった潜水ロボットを開発中です。7000メートルの海底でも魚みたいに自由に行き来できるそうですよ。そんなのが出来たら、もうプロテウスなんて必要ないじゃないですか。こんな危険を冒しても、人が潜水する意義があるんでしょうか?」

「気持ちは分かるよ。潜水艇で5000メートルや7000メートルの深海に潜って、何が見えるかと言えば、一面の暗闇だ。まるで真っ暗闇の火口を懐中電灯一本でさ迷っているような気分になる。一年に何十回と潜っても、学界があっと驚くような大発見など、一生に一度、あるか、ないかだ。大深度潜水艇といっても、航行速度は人の歩く程度、視界はほんの十メートルで、色彩もない。潜航時間も限られて、数キロも動けたら上等だ。大西洋の隅から隅までくまなく調べようと思ったら、千年かけてもまだ足りない。しかも、海洋底は日に日に移動し、少しずつ形状を変えてゆく。相手は何十億年という尺度の中で生きているんだ、人間の知識や技術が簡単に追いつくわけがない。それでも、人は見たい、知りたいと思う。水中カメラを通してではなく、自分自身の眼で確かめたいと願う。何度も潜っていたら、いつか宇宙を形作るエネルギーを身近に感じるようになるよ」

「ずいぶん深遠な話ですね」

「本当のことさ。このアステリアにも宇宙に通じる場所はたくさんある。水深数千メートルに阻まれて、人間の目には見えないだけだ」

「それを発見すれば、パイロットとしての格も上がりますかね?」

「そうじゃなくて、一生、誇りに思える」

「あなたも誇りに思うことが?」

「曲がりなりにも一所懸命に取り組んでよかったと思ってる」

【リファレンス】 フランスの海洋調査船

海洋調査船って、カッコいいですよね。こちらはフランスの国立海洋開発研究所(IFREMER)の支援船、『Le Pourquoi Pas?』です。

http://flotte.ifremer.fr/fleet/Presentation-of-the-fleet/Vessels/Deep-sea-vessels/Pourquoi-pas
IFREMER

船の内部も、馴れたらオフィスか工場みたい。一度、乗ってみたいですね。

こちらはフランスの国立海洋開発研究所(IFREMER) が所有する潜水艇『Nautile』と支援船の様子です。客船や貨物船と違って、船全体が研究施設付きのオフィスみたい。こういう所で働いてみたいですよね。長時間、洋上に拘束されて大変だとは思いますが

カリフォルニア湾、ペスカデロ海盆の、熱水噴出孔。地上で見たら、もっとカラフルで、壮大だと思います。水中カメラの性能も本当に向上しましたね。

海山、海丘など、海底に広がる地形も美しいものです。 もっとも、人間の肉眼で見渡すことはできず、画像処理されたカラーマップで全容を把握するのみですが。
Nautilus Live より

Nautilus Live

Nautilus Live

本作のメテオラ海丘の参考にもした、アメリカ東海岸、オレゴン・コースト近海に広がる Axial Seamounts 海底火山です。
東海岸の地震とも深い関わりがあり、モニタリングが続いています。

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上巻の冒頭部を収録した無料版PDFはGoogle Driveにあります。
閲覧は無料です。モバイルでも表示可能。
『曙光』下巻 ~”深海調査のオファー”


 著者  石田朋子
 定価  --
 ページ数  1244ページ
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